J.R.R. Tolkien, il creatore della Terra di mezzo

Il 2 settembre 1973 moriva a 81 anni John Ronald Reuel Tolkien, uno degli autori di letteratura fantasy più importanti di tutti i tempi. In Il Signore degli Anelli creò un mondo popolato da uomini, elfi, nani e hobbit, che affrontano in combattimenti epici le terribili truppe di orchi di Sauron, l'Oscuro signore.

«In un buco nel terreno viveva uno hobbit». Questa frase segna l'inizio di quella che probabilmente è la più grande saga fantasy mai creata. Alla fine dei suoi giorni, John Ronald Reuel Tolkien non seppe spiegare perché, a un certo punto della sua vita, avesse scritto questa frase. E in effetti quasi la dimenticò, fino a quando, nel 1932, non la riprese di nuovo in mano per scrivere Lo Hobbit. Il creatore dello straordinario mondo della Terra di mezzo salpò per il Porti grigi il 2 settembre 1973, quando una polmonite contratta durante un trattamento per un'ulcera gastrica pose fine alla sua vita all'età di 81 anni.

Fotografia senza data di John Ronald Reuel Tolkien

Fotografia senza data di John Ronald Reuel Tolkien

Foto: PA Wire/PA Images / Cordon Press

Tolkien era nato il 3 gennaio 1892 nella città di Bloemfontein, oggi capitale giudiziaria del Sudafrica. Nel 1895, quando aveva solo tre anni, partì con la famiglia per l'Inghilterra perché la madre Mabel era stanca del clima rigido del Sudafrica. Vi rimase solo suo padre, Arthur, per gestire l'attività di vendita di diamanti e altre pietre preziose alla banca d'Inghilterra, e vi morì di febbre reumatica il 15 febbraio 1896. Dopo la perdita del marito e senza alcun reddito, Mabel andò a vivere con i figli e la famiglia a Birmingham e poi nella vicina città di Sarehole, dove la grande bellezza della campagna inglese affascinò John fin dal primo momento (cosa che si rifletterà nel suo lavoro).

Mabel insegnò al figlio le basi del latino quando aveva solo quattro anni. A quell'età era già in grado di leggere e poco dopo di scrivere correttamente. Affascinato dalla mitologia e dalle lingue fin dalla più tenera età, John imparò il greco, il latino, il francese, l'inglese, il gallese, il gotico, il finlandese, l'islandese, il norvegese antico e alto e il tedesco antico. Non contento, s'impegnò a inventare suoni e nuove lingue.

Tolkien sapeva leggere e scrivere all'età di quattro anni, imparò numerose lingue e si mise anche a inventare suoni e nuove lingue

Cartolina natalizia scritta a mano con la foto della famiglia Tolkien. Fu inviata da Mabel ai suoi parenti di Birmingham il 15 novembre 1892.

Cartolina natalizia scritta a mano con la foto della famiglia Tolkien. Fu inviata da Mabel ai suoi parenti di Birmingham il 15 novembre 1892.

Foto: Mabel Tolkien / Pubblico dominio

Cartolina natalizia scritta a mano con la foto della famiglia Tolkien. Fu inviata da Mabel ai suoi parenti di Birmingham il 15 novembre 1892.

 

 

 

La genesi della Terra di Mezzo

Quando John aveva dodici anni sua madre morì per complicazioni dovute al diabete. Tolkien e il fratello minore, Hilary Arthur, furono affidati alle cure di padre Francis Xavier Morgan, un sacerdote cattolico dell'oratorio di Birmingham. All'età di 16 anni John incontrò l'amore della sua vita: Edith Mary Bratt. Tuttavia padre Morgan riteneva che una relazione amorosa avrebbe distratto John dai suoi studi. Così, dopo diversi avvertimenti e un paio di tentativi di separare i due giovani, padre Morgan proibì infine a John di avere qualsiasi contatto con Edith fino all'età di 21 anni.

Mentre frequentava la King Edward's School, John continuò a dimostrare le sue abilità linguistiche sviluppando lingue sempre più elaborate. Durante una lezione di inglese antico scoprì il poema Christ II del poeta anglosassone Cynewulf. Tolkien rimase colpito da uno dei suoi distici: «éala éarendel engla beorhtast / ofer middangeard monnum sended» («Salve Earendel, il più brillante degli angeli /
sopra la terra-di-mezzo inviato agli uomini»). Da qui nacque il primo personaggio della Terra di Mezzo di Tolkien, Eärendil il Marinaio, che avrebbe viaggiato per tutto il mare per salvare uomini ed elfi.

Vista del Perrott's Folly, uno degli edifici più antichi di Birmingham. Secondo la leggenda fu questo luogo a ispirare Tolkien per il suo racconto Le due Torri

Vista del Perrott's Folly, uno degli edifici più antichi di Birmingham. Secondo la leggenda fu questo luogo a ispirare Tolkien per il suo racconto Le due Torri

Foto: PA Wire/Press Association Images / Cordon Press

Insieme ai suoi compagni di studio, Tolkien fondò il Tea Club and Barrovian Society (T.C.B.S.). Si trattava di una confraternita che si riuniva nei grandi magazzini Barrow per prendere il tè, conversare, divertirsi e recitare i classici o le proprie composizioni. Nell'estate del 1911 John si recò in Svizzera con altri dodici compagni e, come ricordò anni dopo in una lettera, l'esperienza sulle Alpi gli ispirò la storia del viaggio di Bilbo Baggins attraverso le Montagne Nebbiose nella sua opera Lo Hobbit.

Una gita sulle Alpi con alcuni compagni di studio ispirò a Tolkien il racconto del viaggio di Bilbo Baggins attraverso le Montagne Nebbiose nella sua opera Lo Hobbit.

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La guerra come causa di tutti i mali

Nonostante i numerosi ostacoli e impedimenti imposti da padre Francis, il giorno del suo ventunesimo compleanno Tolkien scrisse immediatamente una lettera a Edith per dichiararle il suo amore e chiederle se volesse sposarlo. Lei, credendo che John l'avesse ormai dimenticata, nel frattempo si era fidanzata, ma si recò comunque all'appuntamento. I due s'incontrarono sotto un viadotto ferroviario e, dopo aver rinnovato il loro amore, si fidanzarono a Birmingham nel gennaio 1913. Dietro insistenza di John, Edith si convertì al cattolicesimo e i due si sposarono il 22 marzo 1916 a Warwick, in Inghilterra.

Dopo la laurea, Tolkien si arruolò nell'esercito britannico durante la Prima guerra mondiale. Aveva il grado di sottotenente specializzato nel linguaggio dei segni e fu inviato in Francia nel 1916. Prestò servizio come ufficiale delle comunicazioni nella battaglia della Somme, finché non si ammalò di febbre di trincea e fu trasferito in Inghilterra l'8 novembre dello stesso anno. La sua concezione della guerra come fonte di disgrazie per il popolo è trasposta in tutta la sua opera. Al fronte Tolkien perse la maggior parte dei suoi amici, e dunque non sorprende che i suoi amati hobbit fossero un popolo profondamente pacifico. E tuttavia i suoi personaggi, consci della nobile causa per cui devono combattere, sono colmi di lealtà, onore, spirito di sacrificio, misericordia e speranza, tutti valori fondamentali per affrontare Sauron, l'Oscuro signore incarnazione del male.

Fotogramma del film Il Signore degli Anelli - La Compagnia dell'anello. Peter Jackson, 2001

Fotogramma del film Il Signore degli Anelli - La Compagnia dell'anello. Peter Jackson, 2001

Foto: MPA-Stills/Cordon Press

All'epoca alcuni interpretarono il capolavoro di Tolkien, Il Signore degli Anelli, come un riflesso delle guerre mondiali e della geopolitica del XX secolo, ma lo scrittore sostenne sempre che la Terra di Mezzo, la terra in cui vivevano gli hobbit, era stata concepita nella sua immaginazione molto tempo prima e che il suo capolavoro trascende le grandi lotte tra il bene e il male del suo tempo per inglobare al suo interno quelle di ogni tempo.

Hobbit e anelli magici

Dopo la guerra Tolkien lavorò come assistente lessicografo alla prima edizione dell'Oxford English Dictionary. Nel 1920 assunse l'incarico di professore non di ruolo di lingua inglese all'Università di Leeds e nel 1925 divenne professore di anglosassone al Pembroke College dell'Università di Oxford. Fu allora che iniziò a scrivere Lo Hobbitcome storia della buonanotte da leggere ai suoi figli più piccoli, ma prima di finirlo lo abbandonò, senza immaginare cosa avrebbe significato per lui. A metà degli anni trenta Elaine Griffiths, ex studentessa di Tolkien e amica di famiglia, lesse il manoscritto de Lo Hobbit. Elaine aveva contatti con la casa editrice Allen & Unwin che, su sua raccomandazione, si interessò al racconto. Tolkien completò così la storia e il racconto fu pubblicato nel 1937, riscuotendo un successo immediato. Ben presto l'editore chiese a Tolkien un seguito della storia.

Il Signore degli Anelli. Poster del 1978

Il Signore degli Anelli. Poster del 1978

Foto: Cordon Press

L'autore presentò all'editore alcune storie della vasta mitologia che aveva creato nel corso degli anni, e che alla fine furono raccolte nell'opera che oggi conosciamo come Il Silmarillion, ma che in quel momento non interessarono l'editore, desideroso di leggere «altro sugli hobbit». Fu allora che Tolkien iniziò qualcosa di più di una storia per bambini: nel 1954 fu pubblicato Il Signore degli Anelli, una saga in cui le avventure degli hobbit si mescolano alle grandi storie epiche della Terra di Mezzo. Il romanzo divenne subito un successo senza precedenti. Tanto che i fan bussarono addirittura alle tre di notte alla porta della casa di Tolkien per chiedere se i Balrog (creature demoniache con la capacità di dominare il fuoco) avessero le ali. Dopo questo successo, l'editore accettò finalmente di pubblicare Il Silmarillion e Tolkien passò il resto della sua vita a cercare di terminare la complessa opera.

Il successo de Il Signore degli Anelli fu tale che i fan bussarono alla porta di Tolkien anche alle tre del mattino per chiedere se i Balrog avessero le ali

Il 29 novembre 1971 Edith morì all'età di 82 anni; Tolkien la seguì meno di un anno dopo, il 2 settembre 1973. Il padre degli hobbit fu sepolto nella stessa tomba della moglie e volle che sulla loro lapide comune fossero incisi i nomi tratti da una delle leggende di Il Silmarillion, che narra dell'amore eterno tra una fanciulla elfica, Lúthien, e un mortale, Beren: «Edith Mary Tolkien. Lúthien. 1889-1971 / John Ronald Reuel Tolkien. Beren.1892-1973».

La tomba di Edith e John Tolkien, Lúthien e Beren, nel Wolvercote Cemetery

La tomba di Edith e John Tolkien, Lúthien e Beren, nel Wolvercote Cemetery

Foto: CC BY-SA 3.0, https://shorturl.at/hFGW3

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