George Everest, topografo generale dell'India

Sir George Everest fu il geografo responsabile del completamento del rilevamento topografico dell'India. Oggi il tetto del mondo porta il suo nome in riconoscimento del suo lavoro innovativo e accurato

Quando sentiamo la parola Everest tutti pensiamo alla montagna più alta del pianeta. Questo nome iconico è entrato a far parte dell'immaginario collettivo mondiale, ma nonostante ciò sir George Everest (4 luglio 1790-1 dicembre 1866), l'uomo a cui la montagna deve il suo nome, non accettò mai che il tetto del mondo fosse chiamato così.

Ritratto del geografo e cartografo britannico George Everest

Ritratto del geografo e cartografo britannico George Everest

Foto: Pubblico dominio

Un grande studioso

Sebbene nell'epoca d'oro delle scoperte geografiche fosse comune per gli esploratori dare il proprio nome ad alcuni dei luoghi visitati, quello di Everest non fu uno di questi casi. Anzi, George Everest non riuscì mai a vedere con i propri occhi la montagna che avrebbe portato il suo nome e, sebbene non sia stato esente da meriti che abbiano lasciato un segno nella storia della geografia, la sua non fu la romantica storia di un esploratore, ma la cronaca tecnica e silenziosa di un topografo dedito alla misurazione del territorio.

George Everest non vide mai con i suoi occhi la montagna che avrebbe portato il suo nome

Dopo aver studiato in un'accademia militare, nel 1806 il giovane George si recò in India dove, grazie al suo talento per la matematica e l'astronomia, ottenne presto l'incarico di agrimensore (specialista nella misurazione della superficie del terreno e nella stesura dei corrispettivi progetti). Nel 1818 fu nominato assistente di William Lambton, direttore della Grande indagine trigonometrica dell'India, al quale succedette come sovrintendente nel 1823. Mentre si trovava a Hyderabad Everest fu responsabile del rilevamento dell'arco di meridiano (una determinazione molto precisa della distanza tra due punti di uguale longitudine) dal punto più meridionale dell'India al Nepal, una distanza di circa 2.400 chilometri. Un'impresa colossale che richiese trentacinque anni di lavoro.

Un uomo dalla salute cagionevole

Ma George Everest era molto più di un semplice topografo. Era un inventore. Come ingegnere, perfezionò gli strumenti di rilevamento dell'epoca. Con queste nuove apparecchiature effettuò misurazioni estremamente precise dall'Himalaya alla punta meridionale del subcontinente indiano. Si trattava di un risultato impressionante per l'epoca, se si considera che fu realizzato effettuando misurazioni sul terreno senza l'ausilio degli odierni laser ad alta tecnologia, dei satelliti o delle fotografie aeree. Prima che Everest perfezionasse i suoi strumenti di rilevamento, tutti i rilievi del territorio venivano effettuati con teodoliti primitivi, strumenti di misura meccanico-ottici utilizzati per misurare gli angoli verticali e, soprattutto, orizzontali.

Il monte Everest prende il nome dall'uomo il cui lavoro ha permesso di calcolare con grande precisione l'altezza del tetto del mondo

Il monte Everest prende il nome dall'uomo il cui lavoro ha permesso di calcolare con grande precisione l'altezza del tetto del mondo

Foto: iStock

Durante gli anni di lavoro sul campo Everest contrasse numerose malattie che ne minarono la salute: malaria, febbre tifoidea, epatite, Kyasanur Forest Disease (una febbre emorragica virale trasmessa dalle zecche), sindrome di Guillain-Barré (un disturbo autoimmune del sistema nervoso) e possibile neurosifilide, a cui si aggiunsero episodi della cosiddetta malattia del "Cappellaio Matto", causata dall'ingestione di mercurio, un elemento che Everest ingeriva in grandi dosi per curare i suoi disturbi.

Everest migliorò gli strumenti di rilevamento del suo tempo, ottenendo misurazioni estremamente precise dall'Himalaya all'estremità meridionale dell'India

Riconoscimento eterno

Nonostante la salute delicata, Everest era un lavoratore instancabile e coscienzioso. Non lasciava un'area di lavoro finché non era assolutamente certo di aver ottenuto letture e dati accurati. I suoi resoconti puntuali contribuirono a rendere le mappe dell'India molto più accurate e la sua meticolosità gli aprì le porte di diverse istituzioni scientifiche, tra cui la prestigiosa Royal Geographical Society di Londra. Dopo il suo pensionamento e il ritorno in Inghilterra, il suo incarico in India fu assunto dall'allievo Andrew Scott Waugh.

Nel 1841 Waugh aveva completato la misurazione del meridiano a nord e aveva messo gli occhi su quella che all'epoca era solo una delle cime innevate dell'Himalaya. In effetti fu solo nel 1852 che il matematico bengalese Radhanath Sikdar informò Waugh stesso che quello che era noto come Picco XV della catena era il più alto del mondo, con un'altezza esatta di 8.839,2 metri (oggi corretta a 8.848 metri).

Andrew Scott Waugh fu allievo di Everest e, dopo la sua morte, ne prese il posto

Andrew Scott Waugh fu allievo di Everest e, dopo la sua morte, ne prese il posto

Foto: Pubblico dominio

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L'altezza esatta dell'Everest

Waugh impiegò alcuni anni per confermare i calcoli effettuati da Radhanath Sikdar. Infine, nel 1856, annunciò i suoi risultati alla Royal Geographical Society e, sebbene sia i tibetani sia i nepalesi avessero già dato un nome alla montagna (i nepalesi la chiamavano Sagaramatha, "dio del cielo", e i tibetani Chomolungma, "madre dell'universo"), Waugh propose di dare alla vetta il nome del suo predecessore.

Nei decenni successivi l'idea di Waugh fu ampiamente dibattuta dalla Royal Geographical Society e da altri organismi simili. Altri studiosi indiani avanzarono le proprie proposte, ritenendole più appropriate per dare un nome alla montagna: Devadhunga fu il nome proposto dal naturalista ed etnologo Brian Houghton Hodgson. Lo stesso Everest si oppose a che gli venisse dato il suo nome, perché, secondo le sue parole, «un nativo indiano non può pronunciarlo e non può essere scritto in hindi». Tuttavia, nel 1865, la Società adottò ufficialmente la denominazione proposta da Waugh come nome definitivo per la montagna più alta del mondo: il monte Everest.

Lo stesso Everest si oppose a che gli venisse dato il suo nome, perché, secondo le sue parole, «un nativo indiano non può pronunciarlo e non può essere scritto in hindi»

George Everest fu nominato cavaliere dalla regina Vittoria per i suoi servizi alla Gran Bretagna e, paradossalmente, non riuscì mai a vedere la vetta che oggi porta il suo nome. Morto per cause naturali all'età di settantasei anni, sir George Everest ottenne questo grande onore per la sua impeccabile reputazione professionale e per la stima di cui godeva presso i suoi colleghi scienziati.

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