Mileva Marić fu la madre della teoria della relatività?

Mileva Marić fu un'importante matematica e la prima moglie di Albert Einstein. Studiò al Politecnico di Zurigo, unica donna del suo corso, ed è attualmente in corso un dibattito storico-scientifico sulla possibile coautorialità di alcune ricerche attribuite singolarmente a Einstein

Quando l'Accademia reale svedese delle scienze informò Pierre Curie che avrebbe ricevuto il premio Nobel per la fisica nel 1903, Pierre disse che avrebbe rifiutato il premio se non fosse stato riconosciuto anche il lavoro della sua collega e moglie, Marie Curie. Dopo aver ricevuto questa risposta, i membri dell'Accademia rettificarono la loro proposta e inclusero anche la fisica nell'assegnazione. Marie Curie ottenne il premio che meritava, ma non tutte le scienziate dell'epoca ebbero il sostegno e il riconoscimento dei loro partner o compagni di laboratorio.

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Secondo alcune fonti recenti, sarebbe questo il caso di Mileva Marić, la matematica e fisica serba che avrebbe collaborato con Albert Einstein nello sviluppo del suo lavoro scientifico e che non avrebbe mai ottenuto alcun riconoscimento. Ma quali sono le prove che Marić sia stata coautrice di alcuni degli studi attribuiti al premio Nobel per la fisica?

Mileva Marić ritratta nel 1896

Mileva Marić ritratta nel 1896

Foto: Pubblico dominio

La vocazione scientifica

Mileva Marić nacque nella città serba di Titel in un freddo 19 dicembre 1875. Figlia di Marija Ružić e Miloš Marić, era la terza e unica bambina dei tre figli della coppia. Nella biografia scritta da Desanka Trbuhovic-Gjuric la giovane Mileva è descritta come «una ragazzina zoppa con grandi occhi neri che si distingueva tra tutti i coetanei per la sua vivace immaginazione, la sua sete di conoscenza e la sua capacità di osservazione».

Il padre, che ben presto si accorse dell'eccezionale intelligenza di Mileva, le fornì un'istruzione di gran lunga superiore a quella delle donne dell'epoca e la giovane si fece presto notare per il suo grande talento per la matematica. Nel 1892 il padre ottenne dal ministro della Cultura il permesso per Mileva di frequentare un istituto superiore di fisica riservato agli uomini. Poco dopo, nel 1896, Mileva fu ammessa al Politecnico di Zurigo e si trasferì in Svizzera per iniziare una carriera in matematica e fisica, in una delle poche università europee che accettavano le donne.

La vita universitaria e l'amore per Einstein

Fu allora che conobbe Albert Einstein, uno dei suoi sei compagni di corso. Nonostante fosse l'unica donna in classe, Mileva mostrò sempre un atteggiamento sicuro di sé. «Quando doveva parlare in classe, lo faceva con sincerità e fermezza, e con la sicurezza che derivava dall'essere profondamente convinta di ciò che diceva», spiega Desanka Trbuhovic-Gjuric nel suo libro. Einstein rimase affascinato davanti a una donna straordinaria come Mileva.

Mileva Marić e Albert Einstein nel 1905

Mileva Marić e Albert Einstein nel 1905

Foto: Pubblico dominio

I primi mesi del corso passarono e, in breve tempo, Mileva e Albert iniziarono una relazione amorosa e intellettuale, basata sulla passione comune per la fisica, la musica e l'ammirazione reciproca. Frequentavano le lezioni insieme e poi s'incontravano per parlare, discutere e studiare. I voti universitari di Marić dimostrano che era una scienziata brillante. Ma l'intensa e fruttuosa vita universitaria di Mileva fu interrotta nel 1901, quando rimase incinta e non poté sostenere gli esami finali.

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Sotto la pressione degli insegnanti e della sua cerchia sociale, che consideravano vergognoso avere un figlio fuori dal matrimonio, Mileva fu costretta ad abbandonare gli studi e a tornare nella casa dei genitori, dove diede alla luce la piccola Lieserl. Non si sa che fine abbia fatto la bambina, se sia stata data in adozione o, come molti credono, sia morta nel giro di poche settimane per aver contratto la scarlattina. Sembra però che Einstein non abbia mai conosciuto la sua prima figlia.

Albert e Mileva si sposarono due anni dopo, nel 1903, dopo che lui aveva ottenuto un lavoro presso l'ufficio brevetti di Berna. Di giorno Einstein lavorava otto ore in ufficio e Mileva si occupava della casa e dell'educazione del figlio Hans Albert, nato nel 1904. La sera la coppia si riuniva al tavolo della cucina e, alla luce di una lampada a paraffina, studiava e sviluppava le teorie fisiche che aveva abbozzato all'università, dando seguito alla collaborazione scientifica.

La casa di Einstein e Marić a Berna

La casa di Einstein e Marić a Berna

Foto: Aliman5040, tinyurl.com/y386a5cy

Il declino

La carriera di Albert decollò al principio del nuovo secolo. Nel 1905, noto come l'annus mirabilis di Einstein, lo scienziato pubblicò sulla rivista Annalen der Physik (Annali di fisica) quattro articoli che cambiarono per sempre le leggi della fisica, tra cui uno sull'effetto fotoelettrico e uno sulla famosa teoria della relatività speciale. Durante questo periodo di successi Mileva e Albert continuarono a lavorare insieme: lei era perseverante e riservata, lui curioso e ribelle.

Einstein inviò a Mileva una lettera con le condizioni per rimanere sposati, come tenergli in ordine i vestiti e non aspettarsi affetto da lui

La famiglia Einstein-Marić crebbe con l'arrivo del terzo figlio, Eduard, nel 1910. In seguito il matrimonio cominciò a deteriorarsi. Albert si allontanò dalla moglie e dai figli e iniziò una relazione parallela con la cugina Elsa Löwenthal, che Marić scoprì nel 1912. Rendendosi conto che la sua infedeltà non era più un segreto, Albert impose a Mileva una serie di condizioni per rimanere "nominalmente sposati". Tra le altre cose, prescriveva: «Ti assicurerai che i miei vestiti siano in ordine e che mi vengano serviti tre pasti al giorno nella mia stanza», e «rinuncerai a tutte le relazioni personali con me, tranne quando le apparenze sociali lo richiedano, e non ti aspetterai alcun affetto da me». Mileva rifiutò le condizioni e, insieme ai due figli, lasciò la casa comune che ormai non era più sua.

Albert Einstein con la seconda moglie Elsa Löwenthal nel 1921

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Foto: Pubblico dominio

Gli scienziati firmarono ufficialmente il divorzio nel 1919. Nel negoziare l'accordo di separazione, Mileva Marić pose la condizione che, se Einstein avesse mai vinto il premio Nobel, le avrebbe dato l'intera somma del premio. Tre anni dopo Albert Einstein ricevette il premio Nobel per la fisica e, come concordato (anche se non senza ostilità da parte di Einstein), Mileva ricevette il denaro. Lo investì soprattutto nella salute del figlio Eduard, a cui venne diagnosticata la schizofrenia.

Per Mileva la vita dopo Einstein non fu facile: dovette occuparsi da sola di due figli, ebbe difficoltà economiche che riuscì a superare dando ripetizioni private di scienze agli studenti e, alla fine, morì nel 1948, all'età di settantadue anni, senza aver ricevuto alcun riconoscimento per la sua carriera scientifica.

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Madre della relatività?

La storia di Mileva Marić (e quella della scienza) subì una svolta quando, alla fine degli anni ottanta, vennero alla luce quarantatré lettere che lei e Einstein si erano scambiati nel corso della loro relazione. Gli esperti sono rimasti sorpresi nel vedere che, nelle lettere, sia Albert sia Mileva parlavano del "nostro lavoro", "nostro articolo" o "nostro punto di vista" quando si riferivano alle ricerche che Einstein avrebbe poi pubblicato. In una lettera del 1901, il fisico stesso fa riferimento alla «nostra teoria del moto relativo» e in un'altra Mileva dice a un'amica «abbiamo da poco terminato un articolo che renderà mio marito famoso in tutto il mondo». Fu allora che scoppiò il dibattito sulla possibile coautorialità di Marić nel lavoro di Einstein, una disputa che continua ancora oggi.

Mileva Marić e Albert Einstein negli ultimi anni del loro matrimonio

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Foto: Pubblico dominio

Oltre alle lettere, i ricercatori che sostengono che Marić sia coautrice di alcune teorie di Einstein hanno raccolto diverse prove a sostegno di questa tesi. In primo luogo, in molti hanno testimoniato sul numero di ore che gli scienziati trascorrevano insieme a calcolare, scrivere, leggere e discutere. Sia Hans Albert, il loro figlio comune, sia Milos Jr, fratello di Mileva, e Zarko Marić, cugino del padre di Mileva, hanno dichiarato che la coppia trascorreva lunghi pomeriggi in giardino, discutendo di fisica in un'atmosfera in cui prevalevano armonia e rispetto. Desanka Trbuhovic-Gjuric, biografa di Marić, spiega nel suo libro come, in un'occasione, Albert abbia dichiarato: «Ho bisogno di mia moglie. Lei risolve tutti i miei problemi matematici».

Un altro aspetto che gli esperti sottolineano è che Mileva Marić trascorse un semestre all'università di Heidelberg (Germania), dove ebbe come insegnante Philipp von Lenard, pioniere nello studio dell'effetto fotoelettrico e premio Nobel per la fisica nel 1905. Questa formazione, ricevuta solo da lei, è alla base del lavoro per il quale Einstein ricevette il premio Nobel, poiché il fisico fu premiato per la sua interpretazione dell'effetto fotoelettrico e non per la legge della relatività. D'altra parte, Evan Harris Walker, fisico del laboratorio militare di Aberdeen (Maryland) e principale sostenitore della coautorialità di Mileva, sostiene che la teoria della relatività ebbe inizio con la tesi che Marić scrisse e presentò al suo professore, il fisico Heinrich Friedrich Weber, al Politecnico di Zurigo, anche se il documento originale di questo lavoro non è stato conservato.

Gli oppositori della teoria Einstein-Marić

Dall'altra parte del dibattito c'è chi sostiene che queste prove non sono sufficienti per affermare che Mileva Marić abbia contribuito significativamente all'opera di Einstein. In una conferenza del 1990, l'American Association for the Advancement of Science concluse che non c'erano prove che confermassero la partecipazione attiva di Mileva al lavoro di Albert, ma nemmeno che la negassero.

Francobollo serbo dedicato a Mileva Marić

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Foto. Pubblico dominio

In riferimento alle lettere, diversi studiosi sostengono che, quando Einstein parlava a Mileva della «nostra teoria del moto relativo», non si riferisse alla teoria della relatività, ma a un altro studio. All'epoca Einstein, come molti scienziati, credeva nell'esistenza dell'etere. Per questo motivo alcuni sostengono che il fisico facesse riferimento agli esperimenti che voleva ideare per verificare il moto relativo dell'etere.

Altri studiosi dell'opera di Einstein hanno sottolineato che l'unico di tutti i contributi del fisico che potrebbe essere classificato come "fuori dal suo tempo" e che ha reso tale la sua fama di scienziato è la teoria generale della relatività, pubblicata nel 1915. Coloro che sottolineano questo dettaglio sostengono che, a quell'epoca, Einstein e Marić si erano separati da tempo e avevano cessato la loro relazione, sia personale che scientifica. Ritengono quindi che Marić non potesse aver partecipato alla creazione della teoria.

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Prove occultate

Tuttavia, gli esperti ritengono particolarmente sospetto il fatto che, dalla morte di Einstein nel 1955 fino a molto tempo dopo, non sia stato pubblicato nulla su Mileva che contenesse le esatte parole del marito. La prima moglie di Hans Albert, Frieda, cercò di rendere pubbliche le lettere che Marić ed Einstein avevano inviato ai loro figli, ma gli esecutori testamentari del Nobel bloccarono la pubblicazione per via giudiziaria.

Albert Einstein nel 1905

Albert Einstein nel 1905

Foto: Cordon Press

Infine, alcuni studiosi della storia di Marić e Einstein hanno interpretato il gesto di Mileva di chiedere il corrispettivo economico del premio Nobel nell'accordo di divorzio come un modo per incassare il suo contributo alle teorie firmate da lui, non avendo mai ottenuto il riconoscimento pubblico o scientifico di cui godeva il marito.

Sebbene molti scienziati difendano la coautorialità di Mileva e ne rivendichino l'importanza nella storia della scienza, molti altri rifiutano questa tesi storica

Una domanda rimane aperta: perché Mileva non firmò gli articoli che scrisse insieme a Einstein? È dimostrato che, quando nel 1908 Conrad Habicht, Albert Einstein e Mileva Marić costruirono e brevettarono un voltmetro ultrasensibile con il nome di "Einstein-Habicht", Habicht contestò la decisione di Mileva di non inserire il suo nome. Lei rispose: «Che senso ha? Siamo entrambi una sola pietra». I biografi concordano sul fatto che Mileva Marić abbia dato priorità alla divulgazione delle sue teorie scientifiche piuttosto che al riconoscimento del suo apporto. Visti i pregiudizi dell'epoca contro le donne, una pubblicazione cofirmata da una donna avrebbe potuto avere meno peso, per cui alcuni storici ritengono che Mileva stessa abbia deciso di non far comparire il suo nome nel documento.

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Oggi il dibattito sulla coautorialità del lavoro di Marić-Einstein resta aperto e, sebbene sempre più scienziati, sulla base di vari dati, difendano il ruolo chiave giocato dalla matematica nello sviluppo delle teorie del premio Nobel per la fisica, la comunità non ha raggiunto un consenso. In ogni caso, sono in molti a ritenere che, al di là del grado di collaborazione che può esserci stato tra Marić e Einstein, sia fondamentale far conoscere la figura di Mileva Marić e, soprattutto, rivendicare la sua importanza come matematica e fisica nella storia della scienza.

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